Buchbesprechung: „Das Gehirn auf der Suche nach sich selbst“ von Benjamin Ehrlich

DAS GEHIRN AUF DER SUCHE NACH SICH SELBST: Santiago Ramón y Cajal und die Geschichte des Neurons, von Benjamin Ehrlich


„Das Teufelskind“, nannte ihn seine Familie.

In ganz Spanien sind Straßen nach ihm benannt. Er verbrachte Jahrzehnte damit, in den Lauf eines Mikroskops zu starren und die verworrenen Gewebe unseres Nervensystems zu untersuchen. Er war ein Bauerngenie, geboren in einer ärmlichen Stadt im aragonesischen Hochland; sein Vater – selbst ein Teufel – hatte große Hoffnungen in ihn gesetzt: Als der Junge gerade mal 5 Jahre alt war, schleppte ihn sein Vater in eine kleine Höhle inmitten eines öden Feldes, setzte ihn auf einen Felsen und versuchte, ihm das Rechnen beizubringen , Geographie und Physik. Aber der Junge war stur – ein „eigensinniges, unsympathisches Wesen“, wie er selbst sagt – völlig uninteressiert am Lernen, von Natur aus mystifiziert und von seiner eigenen Vorstellungskraft heimgesucht.

Als er aufwuchs, zeigte er sich in Bosheit: Der Bürgermeister, der Priester und eine Prozession von Nachbarn tauchten bei ihm zu Hause auf und forderten Genugtuung für seine Missetaten. Das Kind war, wie einer seiner Lehrer erinnerte, „unaufmerksam, faul, ungehorsam und nervig, ein Albtraum für seine Eltern, Lehrer und Gönner“.

Ein anderer Lehrer sagte voraus, dass er im Gefängnis landen würde, „wenn sie ihn nicht vorher aufhängen“.

1906 erhielt er einen Nobelpreis.

Um ihn zu zähmen, peitschte ihn sein Vater – ein Friseur – bis er blutete, schlug ihn mit einem Knüppel oder zog mit erhitzten Zangen an seinem Fleisch. „Was für ein großer Alarm für die Seele und ein Anstifter von Energie ist der Schmerz!“ würde der Junge später schließen. „Brot ist ein notwendiger Stimulus für Kreativität.“ Aber in der Höllenlandschaft seiner Jugend versuchte er, aus seiner Heimat zu fliehen; Er versteckte sich, bis sein Vater ihn fand, ihn fesselte und ihn durch die Stadt marschierte, um ihn zu beschämen.

Zu dieser Zeit entwickelte der Junge einen unkontrollierbaren Drang, ständig und wahnsinnig auf jeder verfügbaren Oberfläche zu zeichnen, nicht nur auf Lehrbüchern oder Papierschnipseln, sondern sogar auf Wänden und Türen. Als er das tat, rollte die Welt zurück und verschwand. Er war so hingerissen, dass er viele Jahre später, als er an die Cambridge University eingeladen wurde, um einen Ehrentitel zu erhalten, mitten auf einer belebten Straße stand, eine Fassade skizzierte und sich zur Bestürzung der Passanten nicht bewegte -von -von. Irgendwann wurde die Polizei gerufen.

Er träumte davon, der nächste Tizian oder Velázquez zu werden, aber sein Vater wollte, dass er Arzt wird. Nachdem sein Vater seine Zeichnungen ins Feuer geworfen hatte, begann der Junge, sie auf Feldern zu verstecken; er improvisierte Malutensilien, fertigte grobe Pinsel aus zusammengeknülltem Papier und melkte Pigmente aus Zigarettenpapier. Dieser künstlerische Eifer führte ihn langsam und mühsam zur Medizin, dann zur Mikroskopie und Histologie; Beginnend mit den Leichen, die sein Vater vor ihm seziert hatte (und die der Sohn mit exquisiten, morbiden Details zeichnete), vertiefte er sich zuerst in das Innere des Körpers und dann in die Welt der Zellen und machte sich auf den Weg zu dem Organ, zu dem seines gehörte Name ist für immer gebunden: das Gehirn. Denn dieses Teufelskind war Santiago Ramón y Cajal, über den Benjamin Ehrlich eine leidenschaftliche und sorgfältige Biografie geschrieben hat: „Das Gehirn auf der Suche nach sich selbst“.

Cajal, ein spanischer Nationalschatz, ist einer der wichtigsten Wissenschaftler aller Zeiten und gilt als Vater der modernen Neurowissenschaft, nachdem er bewiesen hatte, dass das Gehirn nicht aus einem vollständig kontinuierlichen Faserlabyrinth besteht – wie im 19. Jahrhundert angenommen – sondern eher von einzelnen Zellen, die wir heute Neuronen nennen, jene „geheimnisvollen Schmetterlinge der Seele“, wie er sagt, „deren Flügelschlag uns eines Tages die Geheimnisse des Geistes offenbaren wird“.

Sein Leben war geprägt von Besessenheit und Übertreibung. Die wahren Errungenschaften des spanischen Gelehrten spiegeln die selbstverherrlichenden Behauptungen wider, die er über sich selbst machte: Er schrieb, wenn er Flöte spielte, folgten ihm andere Kinder, als wäre er der Rattenfänger; später, als die Nachricht von seinem Nobelpreis bekannt wurde, wurde er von Bewunderern umschwärmt, von denen einige ihm nach Hause folgten und unter seinem Fenster standen und seinen Namen sangen. Laut seinem Bruder wurde er von einem „blinden Wunsch getrieben, zu überwinden, in allem der Erste zu sein, ohne etwas wiedergutzumachen, um es zu erreichen“. Ehrlich schreibt, dass Cajal „behauptete, einmal 20 Stunden direkt an seinem Mikroskop verbracht zu haben und dabei jeweils einen Millionstel Meter zurückgelegt zu haben“. Er war ein äußerst leidenschaftlicher Mann („Ich habe ein Gehirn, das meinem Herzen versklavt ist“), der seinen Namen durch schiere Willenskraft in die Geschichte eingravierte, aber er wurde auch von Melancholie und Krankheit heimgesucht und litt unter seinem unstillbaren Verlangen danach das Neue sehen; alles andere in seinem Leben kam an zweiter Stelle.

Ehrlich könnte zumindest einen Teil der obsessiven Natur seines Subjekts teilen. Fast alles, was er bisher veröffentlicht hat, bezieht sich auf Cajal: eine vollständige Übersetzung des Traumtagebuchs des Spaniers ins Englische und mehrere Artikel. Nach einem Jahrzehnt der Hingabe an diesen Mann hat Ehrlich tiefes Mitgefühl und einen großen Einblick in die Funktionsweise seines Geistes. Deutlich wird dies in „Das Gehirn auf der Suche nach sich selbst“, einer gründlich recherchierten, gut geschriebenen und liebevoll gestalteten Biographie. Doch die Stärke des Buches liegt weniger im Schreibstil als vielmehr im Leben seines Protagonisten voller pikaresker Abenteuer. Als Junge lernte er, wie man Schießpulver herstellt, baute eine provisorische Kanone und feuerte sie auf das Haus seines Nachbarn ab; er diente als Militärarzt in Kuba, wo er sich mit Malaria infizierte und während eines Guerillaangriffs wahnsinnig wurde und seine Remington aus dem Fenster der Krankenstation schoss; er war Schusterlehrling, Bodybuilder (der „durch die Straßen stolzierte“, schreibt Ehrlich, „und statt eines Spazierstocks eine Eisenstange mit sich herumschleppte, die er über den Bürgersteig schleifte“), Hypnotiseur, Schachspieler, Fotograf, ein Hypochonder, ein Schriftsteller, ein jugendlicher Straftäter, ein Schlafloser und ein wahrer Magier mit dem Mikroskop. Jedes Mal, wenn Cajals Stimme in den Vordergrund tritt, wird das Buch lebendig und liest sich wie ein Roman.

Aber es leidet unter den Zwängen des Genres: Es ist, wie so viele Biografien, vollgestopft mit Informationen, die nicht viele Gelegenheits- oder Literaturleser zu schätzen wissen. Es verzettelt sich in allzu detaillierten politischen Anekdoten, Beschreibungen des Alltagslebens im Spanien des 19. Jahrhunderts und der beschwerlichen Darstellung histologischer Techniken. Ehrlich unternimmt große Anstrengungen, um ein vollständiges und anspruchsvolles Porträt eines faszinierenden Wissenschaftlers zu geben, und während er zum Nachdenken anregende Metaphern, unvergessliche Szenen und viele schön formulierte Sätze liefert, muss man, um diese Perlen zu finden, auch die Strapazen der Wissenschaft und einer strengen Biographie ertragen , was scheinbar vorschreibt, dass wir einer Person von der Geburt bis zum Tod folgen müssen.

Aber ein erfülltes Leben ist voller Langeweile, gewöhnlicher Vorkommnisse und Kleinigkeiten, die Fiktion auslöschen kann, um eine tiefere Schicht der Wahrheit zu erreichen. Ehrlich ist sich dessen bewusst und wendet effektiv „literarische und narrative Behandlungen“ an, um die Geheimnisse aufzudecken, die Fakten verschleiern können. Und doch ist eine der großen Stärken seines Buches (das Sammeln, wie er schreibt, „jeder Spur von ihm, jedem Splitter seines Lebens und Fetzen seiner Arbeit, jeder Information über seine Wissenschaft, sein Land und seine Welt“ ) mag bei einem breiten Publikum nicht ankommen, obwohl es zweifellos Lesern Freude bereiten wird, die diese Art des Schreibens mögen und die sich zu hingebungsvollen und präzisen Geschichtswerken hingezogen fühlen.


Benjamín Labatut ist der jüngste Autor von „When We Cease to Understand the World“, einem der 10 besten Bücher des Jahres 2021 der Buchbesprechung.


DAS GEHIRN AUF DER SUCHE NACH SICH: Santiago Ramón y Cajal und die Geschichte des Neurons, von Benjamin Ehrlich | Farrar, Straus und Giroux | 464 S. | Illustriert | $35

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