Die Frau hinter dem berühmtesten Tarotdeck der Welt ging fast in die Geschichte ein

Geschrieben von Jacqui Palumbo, CNN

Denken Sie an eine Frage, mischen Sie, wählen Sie Ihre Karten aus und sehen Sie in Ihre Zukunft. Seit Jahrhunderten wenden sich Menschen aller Gesellschaftsschichten dem Tarot zu, um zu erahnen, was vor ihnen liegt, und um ein höheres Maß an Selbstverständnis zu erreichen.

Die rätselhaften Symbole der Karten sind in Musik, Kunst und Film kulturell tief verwurzelt, aber die Frau, die die Illustrationen des heute am häufigsten verwendeten Kartensatzes – das Rider-Waite-Deck von 1909 – eingefärbt und gemalt hat, ursprünglich von Rider & Co. veröffentlicht – geriet in Vergessenheit, überschattet von dem Mann, der sie in Auftrag gegeben hatte, Arthur Edward Waite.

Jetzt, über 70 Jahre nach ihrem Tod, wurde die Schöpferin Pamela Colman Smith in eine neue Ausstellung im Whitney Museum of American Art in New York aufgenommen, die neben berühmten Namen wie Georgia O »Keeffe und Louise Nevelson.

Acht Karten aus einem Vintage-Set des Rider-Waite-Smith-Decks, gedruckt zwischen 1920 und 1930.

Acht Karten aus einem Vintage-Set des Rider-Waite-Smith-Decks, gedruckt zwischen 1920 und 1930. Anerkennung: Frances Mulhall Achilles-Bibliothek; Whitney Museum für amerikanische Kunst

Laut Barbara Haskell, der Kuratorin der Ausstellung, war Smith, wie viele andere Künstlerinnen dieser Zeit, das Opfer der „Marginalisierung weiblicher Errungenschaften“.

Ein ganzer Vintage-Satz von Smiths Tarotkarten ist in der Whitney-Show zu sehen, zusammen mit einem ihrer verträumten Aquarell- und Tintenarbeiten von 1903 mit dem Titel „The Wave“, das heute Teil der ständigen Sammlung des Museums ist.

Smith war eine faszinierende, aber mysteriöse Figur – ein Mystiker, der Teil der geheimen okkulten Gesellschaft des Hermetischen Ordens der Goldenen Morgenröte war, die Ideen aus der Kabbala und der Freimaurerei für ihr eigenes spirituelles Glaubenssystem entlehnte, das sich auf Magie und Metaphysik konzentrierte. Als Tochter amerikanischer Eltern in London geboren, verbrachte Smith eine Zeit ihrer Kindheit in Jamaika und stylte sich in westindischer Mode, was zu widersprüchlichen Berichten darüber führte, ob sie gemischtrassig war oder nicht. Sie wurde auch als kultige queere Ikone gecastet, weil sie viele Jahre lang ein Haus mit einer weiblichen Begleiterin und Geschäftspartnerin namens Nora Lake teilte – obwohl Haskell sagt, es sei „unklar“, ob ihre Beziehung romantisch war.

Pamela Colman Smith illustrierte das berühmteste Tarotdeck, aber ihre Beiträge wurden von AE Waite, der sie in Auftrag gab, in den Schatten gestellt.

Pamela Colman Smith illustrierte das berühmteste Tarotdeck, aber ihre Beiträge wurden von AE Waite, der sie in Auftrag gab, in den Schatten gestellt. Anerkennung: Gemeinfrei

In Smiths Arbeit „fühlte sie sich zu einer Art mystischer Vision der Welt hingezogen“, sagte Haskell in einem Telefoninterview. Sie hörte Musik, um ihr Unterbewusstsein freizuschalten, und hatte Berichten zufolge Synästhesie – eine neurologische Erkrankung, die dazu führt, dass die Person Formen oder Farben sieht, wenn sie Geräusche hört. Smith arbeitete in der symbolistischen Tradition – die metaphorischen und emotionalen Bildern Vorrang vor dem Alltäglichen einräumte – zu einer Zeit, als die USA kurz nach der Wende des 20. Jahrhunderts einen massiven industriellen und gesellschaftlichen Wandel durchmachten.

„Ihre Kunst repräsentiert diesen Moment, in dem Menschen Trost in spirituelleren Anliegen finden, insbesondere in einer Zeit, in der die Industrie zu übernehmen scheint und ein Gefühl der Fragmentierung und Isolation erzeugt“, erklärte Haskell.

‘Ganz ihr’

Als Waite sich an Smith wandte, um seine Vision für ein neu gestaltetes Tarotdeck zu illustrieren, war sie 31 Jahre alt und hatte ihre Bilder in der New Yorker Galerie des berühmten Fotografen Alfred Stieglitz ausgestellt, der ein wichtiger Unterstützer ihrer Arbeit war. Waite war wie Smith Mitglied des Hermetic Order, war aber zum Großmeister aufgestiegen. Er hatte alte Texte ausgiebig studiert und neue zum Thema Mystik verfasst und hatte Ideen zum Konzept der neuen Karten und wie sie angeordnet werden sollten.

„Der Stern“ aus Major Arcana. Einige von Smiths originalen Tarot-Kunstwerken befanden sich in der Sammlung des Archivs von Alfred Stieglitz/Georgia O’Keeffe, das heute Teil der Yale Library ist. Anerkennung: Mit freundlicher Genehmigung der Yale University Library

Tarot gibt es seit dem frühen 15. Jahrhundert in Italien, als Ableger traditioneller Spielkarten. Die 78 Karten sind in zwei Gruppen unterteilt, die als Major und Minor Arcana bezeichnet werden. Die Major Arcana zeigt allegorische Charaktere wie den Mond, die Sonne, den Narren und die Liebenden, während die Minor Arcana in nummerierte und Bildkarten in vier Farben unterteilt ist: Zauberstäbe, Schwerter, Kelche und Pentagramme. Während frühere Decks weniger bildhafter Natur waren, ist Smiths mit üppiger Bildsprache gefüllt, die ihre Interpretation für den Leser erleichtert.

„Er war derjenige, der das Deck angestiftet hat, daran gibt es keinen Zweifel“, sagte Haskell. “Und er hatte wahrscheinlich ziemlich viel Einfluss auf die Major Arcana.”

Obwohl Waite möglicherweise die Konzepte für diese 22 Karten geleitet hat, stammte die Bildsprache ausschließlich von Smith. Und da Waite sich weniger für die Minor Arcana interessierte, die 56 Karten umfasste und oft einfachere Grafiken wie Spielkarten hatte, waren diese Ideen laut Haskell „ganz und gar ihre“. Smith fertigte die 78 Bilder in ihrem Chelsea-Studio in London mit Tusche und Wasserfarben an.

Die Zwei der Schwerter.  Smith hat die 56 Karten der Minor Arcana komplett selbst konzipiert.

Die Zwei der Schwerter. Smith hat die 56 Karten der Minor Arcana komplett selbst konzipiert. Anerkennung: Mit freundlicher Genehmigung der Yale University Library

Zu Smiths Einflüssen für die Bildsprache gehörten laut Haskell die nachsichtigen Tintenillustrationen des englischen Künstlers Aubrey Beardsley, die leuchtenden Gemälde der Präraffaeliten, die gesättigte Farbblockierung traditioneller japanischer Holzschnitte und die ornamentalen Details des Jugendstils.

Für ihre Bemühungen erhielt sie ein kleines Honorar, nicht aber die Urheberrechte. Heute war es soweit zitiert dass über 100 Millionen Exemplare des Decks verkauft wurden, aber Haskell warnt davor, dass es schwierig ist, seine Reichweite abzuschätzen.

Eine Karriere, die abgebrochen wurde

Nur drei Jahre nach der Veröffentlichung des Rider-Waite-Decks hörte Smith auf, Kunst zu machen, was für sie keine lukrative Aussicht gewesen war. Sie veranstaltete ihre letzte Kunstausstellung, konvertierte zum Katholizismus und kaufte ein Haus in Cornwall, nachdem sie etwas Geld vom Tod eines Familienmitglieds geerbt hatte. Sie und ihr Partner Lake zogen in das Haus und verdienten ihren Lebensunterhalt, indem sie es an Priester vermieteten. Smith engagierte sich auch in der Frauenwahlbewegung sowie im Roten Kreuz, ihre Prioritäten änderten sich scheinbar.

„Weil sie aufgehört hat zu arbeiten … hat sie aufgehört, in der Kunstwelt präsent zu sein“, sagte Haskell.

Als 1929 die Weltwirtschaftskrise einschlug, schlossen die verheerenden wirtschaftlichen Auswirkungen Galerien und verlagerten die amerikanische Kunst weg vom dekadenten Stil des Jugendstils hin zu „der Belastbarkeit des Alltags“, sagte Haskell. Diese seismischen Veränderungen haben Smiths kurze Karriere wahrscheinlich in die Fußnoten der Kunstgeschichte verbannt.

Smith war der erste nicht-fotografische Künstler, der in der Galerie 291 von Alfred Stieglitz ausgestellt wurde.

Smith war der erste nicht-fotografische Künstler, der in der Galerie 291 von Alfred Stieglitz ausgestellt wurde. Anerkennung: Alfred Stieglitz/Georgia O’Keeffe-Archiv; Yale-Sammlung amerikanischer Literatur

„Die Künstler, die arbeiteten, wandten sich größtenteils entweder realistischeren Stilen zu oder gerieten in Vergessenheit“, erklärte sie. Viele von ihnen „hatten keine nachhaltige Galerievertretung“.

Trotz eines steigenden Interesses in den letzten Jahren wird Smith heute nicht weithin gesammelt oder ausgestellt, aber Haskell glaubt, dass ihr gesamtes Werk einen erneuten Besuch wert ist und dass Smith ein Symbol für die Zeit war, in die sie gehörte.

“Sie repräsentierte diese ganze Stimmung um die Jahrhundertwende, die ins Unbewusste eintauchen und die intuitive Erfahrung erschließen sollte”, sagte sie. “Um sich nicht so sehr auf konkrete, rationale Fakten einzulassen, sondern diese emotionaleren Bereiche wirklich zu erkunden.”

Zu Beginn eines neuen Zeitalters: Amerikanische Moderne des frühen 20. Jahrhunderts“ ist bis Januar 2023 im Whitney Museum of American Art zu sehen.

Bild oben: „The Wave“ von Pamela Colman Smith (1903).

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