Toby Price wird entlassen, weil er ein von der Schulbehörde bestätigtes „Butt“-Buch gelesen hat

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Als die Nachricht am Montag kam, genoss Toby Price einen Moment des elterlichen Stolzes.

Es war am frühen Nachmittag in Jackson, Miss., als er sich ein Theaterstück ansah, das seine 15-jährige Tochter Marley Kate geschrieben hatte – eine Interpretation von „Cinderella“, die an der Kaleidoscope Heights Academy aufgeführt wurde, einer integrativen christlichen Privatschule für Schüler aller Leistungsstufen.

Ihre Produktion wurde von einem Studenten inspiriert, der einen Rollstuhl benutzt und wollte, dass jeder die Chance hat, Hauptfiguren wie Prince Charming darzustellen – eine Umkehrung des Drehbuchs, das Price „ziemlich großartig“ nennt.

Price sah auf sein Handy. Es gab gute Nachrichten von einem Verlag. Price’s neues Kinderbuch, „Die fast wahren Abenteuer von Tytus dem Affen“ verkaufte sich in Kanada gut. Dann kam eine weitere Nachricht durch. Er war sein Anwalt.

Price arbeitete nach seiner Entlassung als Ersatzmann bei Kaleidoscope Anfang März von seinem vorherige Arbeit. Er wollte gerade herausfinden, ob sein Einspruch, seinen Job zurückzubekommen, Erfolg gehabt hatte.

Die Entlassung von Price als stellvertretender Schulleiter an der Gary Road Elementary School im nahe gelegenen Byram, Miss., hatte weit über die Gegend von Jackson hinaus Wellen geschlagen. Seine Wahl zu lesen „Ich brauche einen neuen Hintern!“ — aus einem beliebten Franchise für die Grundschule und von solchen Massenhändlern wie Walmart gelagert – hatte ihn direkt in den nationalen Kulturkrieg darüber gebracht, welche Bücher aus Klassenzimmern gezogen werden und Schulbibliotheken.

Am 1. März veranstaltete er eine virtuelle Lesung für Zweitklässler. Als der geplante Vorleser der Veranstaltung nicht erschien, wurde Price gebeten, in die Bresche zu springen. Er suchte ein Buch aus seinem Regal aus, von dem er dachte, dass es hinreißend witzig sein würde. „Ich brauche einen neuen Hintern!“ von Dawn McMillan und dem Illustrator Ross Kinnaird war ein Lieblingsbuch, das er Schülern einer früheren Schule vorgelesen hatte.

Price fand, dass seine Zoom-Lektüre bei den Kindern ein Hit war. Kurz darauf stellte der Schulleiter jedoch in Frage, ob seine Buchwahl angemessen war. Es enthielt Cartoon-Hintern und verwies auf Blähungen. Zwei Tage später, die Superintendentin des Hinds County School District, Delesicia Martin, entließ ihn. Price legte gegen die Kündigung bei Anhörungen der Schulbehörde Berufung ein.

Am Montagnachmittag sah sich Price die Nachricht seines Anwalts an: einen Bericht vom Hinds County School District sagte, die Entlassung sei aufrechterhalten worden. Der Bericht, den Price der Washington Post mitteilte, lautete: „Mr. Der Vertrag von Price sollte wegen seiner Unfähigkeit, Pflichtverletzung und aus wichtigem Grund gekündigt werden.“ Zwei Vorstandsmitglieder hatten mit „Ja“ gestimmt; ein Mitglied hatte mit „nein“ gestimmt; und die anderen beiden hatten sich der Stimme enthalten.

„Wir haben erwartet, dass dieser Teil passiert, aber gleichzeitig macht es das nicht einfacher“, sagt Price. „Es brennt immer noch.“

Price plant, Berufung einzulegen. Der nächste Schritt sind die Chancery Courts in Mississippi, und der Supreme Court könnte später kommen, sagt Price. “Wenn es dort endet, endet es dort.”

Der bisherige Kampf hat Price und seiner Frau Leah, die Sekretärin bei Kaleidoscope Heights ist, bereits auf die Probe gestellt. Sie haben drei Teenager – Addison, 19, und McKade, 18, die autistisch sind, und Marley Kate, die bipolar ist.

Seine Eltern, die in der Nähe wohnen, waren eine Quelle der Unterstützung. So hat die GoFundMe-Kampagne, die ausgelöst wurde mehr als 125.000 $ für die Familie. Er versucht mit dem gleichen warmen Humor zurechtzukommen und zu hoffen, der ihn als Erzieher während sieben Jahren in Grundschulklassen und rund 13 Jahren in der Verwaltung geprägt hat.

Price hat Angst, seine Familie zu unterstützen, selbst wenn er darüber scherzt, „ein guter Trophäen-Ehemann“ zu werden. Und er weiß aus herausfordernden Erfahrungen. Schließlich, so sagt er gerne, schlafen Eltern mit Autismus nie – sie „sorgen sich nur mit geschlossenen Augen“.

Er sagt, er habe Stellenangebote aus dem Ausland erhalten. Aber das ist Heimat. Hier hält ein Nachbar an, um ihm zu sagen, wie viel er ihren Schulkindern bedeutet hat. Und hier wird er sich weiterhin um eine Wiedereinstellung des Arbeitsplatzes und eine Nachzahlung bemühen.

Weil Price sagt, dass ihm etwas nicht genommen werden kann: seine Leidenschaft als Pädagoge.

Price, 46, genießt eine seltene ruhige Zeit letzte Woche, als er aus seinem Wohnzimmer sprach, dass er sich seit seiner Entlassung in ein Büro umgewandelt hat. Draußen sind seine beiden großen Pyrenäenhunde: Beatrice, benannt nach einer Figur in den Lemony Snicket-Büchern, und Artemis, nach der Tween-Science-Fiction-Figur Artemis Geflügel.

In seinem Zuhause außerhalb von Jackson, das „geliebt und bewohnt“ ist, ist der Pädagoge von Büchern und Tchotchkes umgeben, die seine Liebe zur Bildung und Geek-Kultur widerspiegeln. In der Waschküche hängt ein Schild von Captain America. Selbst das veranlasst Price, über das Klassenzimmer nachzudenken. Als er Lehrer war, sagt er mit einem Lächeln, „musste ich so tun, als wäre ich ein Superheld, aber ich musste keine Strumpfhosen tragen.“

Price, der in Columbus, Ohio, geboren wurde, sagt, dass er als Junge das Lesen zunächst als langweilig empfand. Das eigentliche Problem war, „dass ich nicht gut darin war“, aber „glücklicherweise gaben mir meine Eltern Sachen, die mich interessierten“, einschließlich Comics.

Price dreht sich während eines FaceTime-Gesprächs auf einem Bürostuhl um und schnappt sich sein Leseexemplar von „I Need a New Butt!“ „Das ist es“, sagt er mit einem schnellen, trällernden Tonfall – sein getrimmter Bart dreht sich mit einem Grinsen nach oben. Er nennt solche albernen Bücher „Kinderbonbons“.

In McMillans Geschichte macht sich ein Junge, der glaubt, dass er sich den Hintern gebrochen hat, auf die Suche nach einem Ersatz, sei es ein Roboterkolben oder ein Raketenkolben oder einer mit Panzerung. „Ich brauche einen neuen Hintern!“ ist „lustig und kurz, und die Bilder sind urkomisch und wirklich auffällig“, sagt Price und fügt hinzu: „Haken Sie sie mit diesem Zeug. Sie werden sich später um das Gemüse kümmern.“

Der Hinds County School District fand solche Kunst jedoch nicht lustig. „In erster Linie enthält das Buch Aussagen und Cartoon-Bilder zur Körperanatomie, zu Körperfunktionen und zum Entkleiden, um private Körperbereiche in verschiedenen Positionen freizulegen“, heißt es sagte in einer Erklärung nach einer Berufungsverhandlung entlassen. „Diese Aussagen und Bilder sind für einen Pädagogen nicht geeignet, sie zu lesen und Zweitklässlern zu zeigen, insbesondere ohne vorherige Benachrichtigung der Lehrer der Schüler.“

Sowohl der Distrikt als auch Elizabeth Maron, die ihn vertretende Anwältin, antworteten nicht auf Interviewanfragen von The Post. McMillan lehnte eine Interviewanfrage ab.

Price sagt, dass er am 3. März fassungslos war, als er zu einem Treffen mit dem Superintendenten gerufen wurde vor die Wahl gestellt, ein Rücktrittspapier zu unterschreiben oder bis zur Berufung entlassen zu werden.

Leah Price hörte bald ein Klingeln auf ihrem Telefon. „Ich schaute nach unten und mein Magen ging zu Boden“, sagt sie. Der Text ihres Mannes lautete: „Baby, sie kündigen mich.“ Sie sagte ihm, er solle atmen. Dann sagte sie zu ihm: „Unterschreiben Sie dieses Papier nicht. Wenn Sie dieses Papier unterschreiben, ist das dasselbe wie zuzugeben, dass Sie etwas falsch gemacht haben. … Sie einigen Kindern ein Buch vorlesen. Du hast nichts falsch gemacht.”

Price nahm ihren Rat an und ging hinaus. „Ich fing an zu heulen, als ich das Auto traf“, sagt er. „Ich bin zum Dollar General gefahren, um ein paar Zebrakuchen zu holen, denn wie könnte man seine Gefühle anders essen als mit einer kleinen Debbie?“

Er sagt, er kenne keine Eltern, die sich über seine Buchauswahl beschwert hätten – wenn auch einige Pädagogen sagten ihm, sie hätten seit seiner Entlassung aus äußerster Vorsicht Bücher aus ihren Klassenzimmern entfernt.

Sein Freund Tom Angleberger, ein Kinderbuchautor („Der seltsame Fall von Origami Yoda“), der den Preisen einst ein Buch gewidmet hat, glaubt auch nicht, dass der Erzieher etwas falsch gemacht hat. Er sagt, Price habe die Zweitklässler auf ihrem Niveau getroffen. „Sie können ihnen ein Mainstream-Buch zeigen, das von allen genehmigt wird, und sie sind es ein bisschen gelangweilt davon“, sagt er. „Vielleicht brauchen sie etwas Lustigeres, vielleicht brauchen sie etwas Rebellischeres, vielleicht brauchen sie etwas, das die Dinge ein wenig aufrüttelt. Ich denke, er sah das Hinternbuch als eine Möglichkeit, einige Kinder zu erreichen, die vielleicht nicht aufgeregt gewesen wären, wenn er nur gesagt hätte: ‚Okay, wir werden heute wieder ein sicheres Buch lesen.’ ”

PEN America unterstützte die Wahl von Price. In einem Schreiben an den Schulbezirk gemeinnützige Organisation, die die freie Meinungsäußerung verteidigt schrieb, dass die Bestrafung von Price „eine Bedrohung der Freiheit zu lesen, zu lernen und zu lehren ist, die in den Schulen geschützt und aufrechterhalten werden sollte. Das Lesen und Teilen von Literatur, auch zu albernen Themen, sollte in der öffentlichen Bildung zelebriert werden und kein Grund zur Bestrafung werden.“

In ihrem Bericht sagte die Schulbehörde, das Buch enthalte „Bilder von Nacktheit und unangemessenen Handlungen von Kindern und Erwachsenen“.

Doch Joel Dillard, der Anwalt von Price, sagt das in “I Need a New Butt!” Die illustrierten „Darstellungen eines Kinderpopos, die vom Bezirk am meisten beanstandet werden, waren phantasievolle, imaginäre Szenen. Nichts war auch nur annähernd realistisch – das machte sie lustig.“

Angleberger vergleicht die Cartoon-Nacktheit des Buches mit der eines „Calvin and Hobbes“-Comicstrips oder einer Coppertone-Werbung. Er sagt, der Humor der Prämisse gehe in der Interpretation des Distrikts verloren. „Jedes Kind versteht das sofort – dass es lächerlich ist“, sagt der Autor und merkt an, dass er das Buch in der Abteilung für junge Leser in großen Familienläden gesehen hat. „Kinder verstehen es, und es sind die Erwachsenen, die den Kampf haben. Als wir aufwuchsen, haben einige von uns vergessen, dass Hintern lustig sind.“

Warte, meinst du das ernst? Du machst Witze.

Wegen eines Buches gefeuert? Was rauchst du?

Price las diese Passage während einer Berufungsverhandlung vor der Schulbehörde vor, als Teil eines Gedichts namens „Mr. Die endgültige Widerlegung von Price“ das mischte Humor mit einem ernsthaften Sinn für Zielstrebigkeit.

Er sagt, er habe oft gelacht, um persönliche Widrigkeiten zu ertragen. Er liebt es, andere zum Lächeln zu bringen, selbst indem er ein Kinderbuch wie „Tytus“, sein erstes, schreibt – eine Geschichte über „Freundlichkeit, Chaos und Autismus“.

Unterdessen überlegen er und seine Frau, welche Richtung ihr Leben nehmen wird während und nach den nächsten rechtlichen Schritten.

„Ich kann an einer Hand abzählen, wie viele Menschen in meinem Leben ich kenne, die tun, wofür sie gemacht wurden – ich meine, absolut und vollständig auf dieser Erde platziert, tun, wofür sie gemacht wurden. Toby Price ist einer dieser Menschen“, sagt Leah und stellt fest, dass die spielerischen Projekte ihres Mannes im Klassenzimmer Schnitzeljagden und Star Wars-Cosplay beinhalteten. „Ich weiß es seit dem Tag, an dem ich ihn getroffen habe. Er wurde zum Erzieher gemacht, er wurde dazu gemacht, mit Kindern zu arbeiten, und er wurde dazu gemacht, ein Vater zu sein. Er wurde auf diesen Planeten gebracht, um seine Liebe zum Lesen und Schreiben mit Kindern zu teilen.“

Price sehnt sich inzwischen nach den Rhythmen und Routinen von Gary Road Elementary. „Ich vermisse den Feldtag. Ich vermisse den Fun Run. Wir hatten Sachen für den Star Wars Day geplant. Das ist scheiße. Ich habe drei Kinder zu Hause und 600 bei der Arbeit.“

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