Trump wird in einem Interview, das er zu vermeiden versuchte, mit Fragen zu seinem Vermögen konfrontiert

Letitia James, die Generalstaatsanwältin von New York, am 27. Februar in New York.  17, 2022. (Todd Heisler/The New York Times)

Letitia James, die Generalstaatsanwältin von New York, am 27. Februar in New York. 17, 2022. (Todd Heisler/The New York Times)

Seit Jahrzehnten rühmt sich Donald Trump ungestraft mit einem Thema, das ihm am Herzen liegt: seinem Vermögen.

„Ich sehe besser aus, wenn ich 10 Milliarden Dollar wert bin, als wenn ich 4 Milliarden Dollar wert bin“, sagte er einmal, als er seinen Platz auf der Forbes-Milliardärsliste bestritt. In einem kurzen Fall gab er zu, dass, wenn es darum ging, den Wert seiner Marke zu beschreiben, „ich so genau bin, wie ich denke, dass ich sein kann“. Und als er in seinem Buch „The Art of the Deal“ seinen selbstherrlichen Stil beschrieb, wählte er einen Ausdruck, der ihm seitdem folgt: „wahrheitsgetreue Übertreibung“.

Aber jetzt wird Trump in einer Untersuchung, die die Zukunft seines Familien-Immobilienunternehmens prägen könnte, unter Eid Fragen zu diesem Verschönerungsmuster stellen. Der ehemalige Präsident und seine älteste Tochter Ivanka Trump werden voraussichtlich noch in diesem Monat von der New Yorker Staatsanwaltschaft befragt, die eine zivilrechtliche Untersuchung darüber durchgeführt hat, ob er und sein Unternehmen den Wert seines Vermögens in betrügerischer Weise überhöht haben. Sein Sohn, Donald Trump Jr., wurde laut Personen, die mit der Angelegenheit vertraut sind, letzte Woche interviewt.

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Die Generalstaatsanwältin Letitia James hat in Gerichtsakten argumentiert, dass bei der Trump-Organisation jahrelang „betrügerische oder irreführende“ Geschäftspraktiken herrschten, und sie sagte, ihre Ermittler müssten die Trumps befragen, um festzustellen, wer dafür verantwortlich sei. Trump kämpfte hart, um ein Interview zu vermeiden, aber ein Richter befahl ihm, sich einer Befragung zu stellen, und die Ermittler werden versuchen, Antworten zu finden, die Aufschluss darüber geben könnten, ob er gefälschte Bewertungen seiner Hotels, Golfclubs und anderer Vermögenswerte genehmigt hat.

Selbst ein einziger Fehltritt bei der Aussage könnte für Trump kostspielig sein, der auch im Mittelpunkt einer separaten strafrechtlichen Untersuchung zu denselben Themen steht. Obwohl diese Untersuchung der Staatsanwaltschaft von Manhattan Anfang dieses Jahres an Schwung verlor, planen die Staatsanwälte, Trumps Antworten zu überprüfen, und belastende Aussagen oder ungeschickte Kommentare könnten ihr neues Leben einhauchen.

Trump hat die Untersuchung von James als politisch motivierte „Hexenjagd“ verspottet und jegliches Fehlverhalten bestritten.

Laut Berichten von Personen, die ihn in der Vergangenheit unter Eid befragt haben, und einer Überprüfung von fast einem Dutzend Aussagen wird der ehemalige Präsident, dem die Absetzung nicht fremd ist, ungewöhnliche Herausforderungen und Möglichkeiten für James ‘Anwälte darstellen. Er streitet sich schnell mit seinen Inquisitoren und kämpft oft darum, sich zurückzuhalten. Einmal sagte er einem Anwalt, dass seine Fragen „sehr dumm“ seien.

Die Absetzung erfolgt zu einem prekären Zeitpunkt für Trump, der wegen seiner Bemühungen, die Wahlen von 2020 zu kippen, einer zunehmenden rechtlichen Prüfung ausgesetzt ist. Die Bundesanwaltschaft ermittelt gegen den 1. 6 Angriff auf das Kapitol befragen Zeugen über ihn, ein Komitee des Repräsentantenhauses hat neue Details über sein Verhalten nach der Wahl aufgedeckt und ein Bezirksstaatsanwalt in Georgia hat eine Grand Jury einberufen, um eine mögliche Wahlbeeinflussung durch Trump und seine Verbündeten zu untersuchen.

Die Interviews werden die letzte Phase von James‘ dreijähriger zivilrechtlicher Untersuchung markieren und eine der folgenreichsten Entscheidungen ihrer Amtszeit treffen: ob sie Trump und seine Firma verklagen soll. Angesichts der Wahrscheinlichkeit, dass eine Klage mehrere Jahre Rechtsstreitigkeiten ohne gesicherten Sieg nach sich ziehen würde, könnte James zunächst Vergleichsverhandlungen mit den Anwälten des ehemaligen Präsidenten führen, um eine schnellere finanzielle Auszahlung zu erreichen.

Wenn James eine Klage einreicht und Trump im Prozess verliert, könnte ein Richter dem ehemaligen Präsidenten härtere Geldstrafen auferlegen und sogar seine Geschäftstätigkeit in New York einschränken, und das alles inmitten einer Präsidentschaftskampagne 2024, die er seit langem angedeutet hat beitreten.

James, ein Demokrat, der sich zur Wiederwahl stellt, hat die Rolle von Trumps Hauptgegner in New York übernommen. Und in den letzten Monaten hat sie eine ungewöhnlich aggressive rechtliche Strategie verfolgt – einschließlich der Überzeugung eines Richters, Arthur F. Engoron, den ehemaligen Präsidenten als Missachtung des Gerichts zu betrachten – als sie darum kämpfte, seine Dokumente und Zeugenaussagen zu erhalten.

Die Aussagen sind zwar ein Sieg für James, liefern aber möglicherweise keine rauchende Waffe. Trump könnte behaupten, dass er die Bewertung seines Vermögens an Mitarbeiter delegiert hat und dass er nicht tief involviert war, oder er könnte sich auf sein verfassungsmäßiges Recht gegen Selbstbelastung berufen und sich weigern, zumindest einige Fragen zu beantworten.

Aber Leute, die mit Trumps Herangehensweise an Rechtsstreitigkeiten vertraut sind, äußerten Zweifel, dass er schweigen würde. Anders als in Strafsachen kann eine Jury in Zivilsachen wie der, die James vorbringen könnte, aus der Weigerung eines Angeklagten, Fragen zu beantworten, negative Schlussfolgerungen ziehen. Und wenn Trump sich auf sein Privileg der fünften Änderung verlässt – wie es sein Sohn Eric Trump vor zwei Jahren hunderte Male in einem Interview mit James‘ Büro tat –, könnte das Fragen darüber aufwerfen, was er möglicherweise zu verbergen sucht, und seinen politischen Gegnern frisches Futter liefern .

Trump selbst hat Zeugen verspottet, weil sie sich auf ihre Rechte aus der fünften Änderung berufen, indem er einmal bemerkte: „Sie sehen, dass der Mob die fünfte Änderung übernimmt“ und dass: „Wenn Sie unschuldig sind, warum nehmen Sie die fünfte Änderung an?“

James‘ Untersuchung konzentriert sich darauf, ob Trumps Jahresabschluss eine Fiktion war – ein Mittel, um den Wert seiner Immobilien zu übertreiben, um sich günstige Kredite und andere finanzielle Vorteile zu sichern. James, der sagte, dass Trump „erwischt“ wurde, indem er „komische Zahlen in seinen Finanzdokumenten“ verwendete, untersucht, ob Trump und sein Unternehmen überhöhte Bewertungen verwendet haben, um Banken und die IRS in die Irre zu führen.

Bei der Anfechtung von James würde Trumps Anwaltsteam wahrscheinlich argumentieren, dass er Anspruch auf einen gewissen Spielraum bei der Bewertung seiner Immobilien habe, ein Prozess, der weithin als mehr Kunst als Wissenschaft angesehen wird. Trumps Finanzberichte enthielten Haftungsausschlüsse, dass der Wert seiner Immobilien nicht geprüft oder beglaubigt worden sei.

Trumps Anwälte könnten auch argumentieren, dass die Banken, die seine Finanzberichte erhalten haben, kaum Opfer waren; Diese Kreditgeber haben Millionen von Dollar aus ihren Geschäften mit Trump verdient, der kürzlich einige seiner größten Kredite zurückgezahlt hat.

Jede Klage, die James vorbringen könnte, könnte auch einige Löcher haben: Trump verwendet bekanntermaßen keine E-Mails, daher waren alle Anweisungen, die er seinen Mitarbeitern zur Erstellung des Jahresabschlusses gegeben haben könnte, wahrscheinlich nicht schriftlich.

Trump ist kein Neuling, wenn es darum geht, Fragen unter Eid zu stellen, da er während seines halben Jahrhunderts im Rampenlicht der Öffentlichkeit zahlreiche Aussagen in Privatklagen geführt hat. Auf die Frage im Jahr 2012, an wie vielen Aussagen er teilgenommen habe, bezifferte Trump die Zahl vielleicht übertrieben auf „über 100“.

Doch diesmal steht mehr auf dem Spiel, da Trump nicht von privaten Anwälten, sondern von staatlichen Ermittlern einer genauen Prüfung unterzogen wird, was für den ehemaligen Präsidenten relativ selten vorkommt. Während Trump auf Fragen des Sonderermittlers Robert Mueller antwortete, tat er dies nur schriftlich.

Und im Gegensatz zu Mueller, der Trumps persönliche Finanzen nicht untersuchte, haben die Anwälte von James drei Jahre damit verbracht, die Einzelheiten der Geschäftstätigkeit seines Unternehmens zu untersuchen.

Wenn vergangene Aussagen ein Anhaltspunkt sind, wird Trump wahrscheinlich einen kämpferischen Ton bei James‘ Anwälten anschlagen, während er sich selbst als unwissendes Opfer eines rachsüchtigen Rechtsgegners darstellt. Er könnte auch gelegentlich seine Interviewer beleidigen. (In einer Aussage von 2011 bezeichnete er eine Anwältin als „ekelhaft“, nachdem sie um eine Pause gebeten hatte, um Muttermilch für ihre Tochter abzupumpen, und zeigte die Pumpe, um ihren Standpunkt zu veranschaulichen.)

Dieser offensichtliche Mangel an Disziplin könnte James zugute kommen, sagten Anwälte, die ihn hinterlegt haben. Trump betrachtet sich selbst als seinen eigenen besten Anwalt und ignoriert möglicherweise Ratschläge seiner Anwälte, um Fragen nicht direkt zu beantworten.

„Er ist völlig furchtlos bei einer eidesstattlichen Aussage“, sagte Jason A. Forge, der die Kläger in einer Klage gegen Trumps gewinnorientiertes Bildungsunternehmen, die Trump University, vertrat und ihn unter Eid befragte. „Er ist viel engagierter als ein normaler Zeuge, und man merkt, dass er die Herausforderung genießt und das verbale Sparring genießt“, sagte Forge, der voraussagte, dass er „auf keinen Fall“ die Beantwortung von Fragen verweigern werde.

Kurz gesagt, fügte er hinzu, Trump sei „der Traumdeponent“. Der Rechtsstreit endete mit einem Vergleich.

Trumps Gesprächsbereitschaft hat ihn 2007 bei einer Hinterlegung einer Klage, die sich auch auf den Wert seines Vermögens konzentrierte, wohl verletzt.

In diesem Fall hatte Trump den Journalisten Timothy L. O’Brien verklagt, weil er ein Buch geschrieben hatte, das Zweifel an der Größe seines Nettovermögens aufkommen ließ, aber in der Aussage entlockte O’Briens Anwalt eine Reihe von Eingeständnissen von Trump, der zugab: „Sogar meine eigenen Gefühle beeinflussen meinen Wert für mich selbst“, und sagte, dass sein Nettovermögen „tatsächlich von Tag zu Tag variieren kann“ und dass er es anhand „meiner damaligen allgemeinen Einstellung“ bestimme. Dann fügte er hinzu: „Und wie ich schon sagte, es variiert.“

„Haben Sie bei Aussagen über Ihre Immobilien schon einmal übertrieben?“ O’Briens Anwalt fragte ihn.

„Ich denke, jeder tut das“, antwortete Trump.

Ein Richter wies Trumps Klage schließlich ab.

Der ehemalige Präsident wird einen zusätzlichen Anreiz haben, James’ Fragen nicht offen zu beantworten: die anhaltende strafrechtliche Untersuchung genau desselben Verhaltens. Diese Untersuchung verschwand Anfang dieses Jahres, nachdem der Bezirksstaatsanwalt Alvin L. Bragg es abgelehnt hatte, Trump anzuklagen.

Bragg, der Trumps Aussagen in der Zivilvernehmung als Beweismittel gegen ihn in einem potenziellen Strafverfahren verwenden könnte, hat bereits gesagt, dass er beabsichtigt, Trumps Antworten sorgfältig zu prüfen.

In den eidesstattlichen Aussagen dürften James‘ Ermittler Trumps Beteiligung an seinem Jahresabschluss auf den Grund gehen. Trump, der eins mit der Trump-Organisation ist, hatte die Autorität über alle ihre Operationen, und durch Befragungen werden die Ermittler versuchen, einen Zusammenhang zwischen seinen Handlungen und den „Falschangaben und Auslassungen“ abzuleiten, die Anwälte von James einem Richter mitgeteilt hatten, in denen sie gefunden hatten die Dokumente.

Ihre Anwälte haben auch Fälle identifiziert, in denen seine beiden erwachsenen Kinder die Dokumente verwendet haben: Ivanka Trump reichte sie bei der Deutschen Bank ein, dem größten Kreditgeber des Unternehmens, und Donald Trump Jr. stellte Jahresabschlüsse über das Vermögen im Trust seines Vaters aus. Ihre Aussagen werden wahrscheinlich ihre Rolle im Unternehmen und ihr Wissen über den Jahresabschluss untersuchen.

Die Ermittler von James werden Trump wahrscheinlich auch wegen seiner Beziehung zu seiner langjährigen Wirtschaftsprüfungsgesellschaft Mazars USA, die seinen Jahresabschluss erstellt hat, unter Druck setzen. Im Februar enthüllte James, dass Mazars die Verbindung zu Trump abgebrochen hatte.

Ein Anwalt von James, Kevin Wallace, erklärte bei einer Gerichtsverhandlung in diesem Frühjahr, warum die Ermittlungen so lange gedauert hatten, und sagte einem Richter, dass die Vermögenswerte der Trump-Organisation zwar so verknäult und undurchdringlich seien wie „eine russische Nistpuppe“, aber die Generalstaatsanwaltschaft hatte dies getan gelang es, „eine sehr vollständige Aufzeichnung“ zu erhalten.

© 2022 The New York Times Company

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