Was mir das Schreiben eines Buches über Indien über koloniale Mythen gezeigt hat ‹ Literary Hub

2007 reiste ich mit einem Bachelor of Arts und genau null relevanter Erfahrung für ein Jahr nach Bombay, Indien, um bei einer gemeinnützigen Organisation zu arbeiten, die sich auf Programme für Kinder und Jugendliche spezialisiert hat, die auf der Straße leben.

Alle möglichen ehrgeizigen jungen Enthusiasten schnappten sich solche Praktika. Kluge, abenteuerlustige Kinder mit Weltverbesserer-Streifen, die an weit entfernte Orte geschleudert werden, um sich in fremden Funktionsstörungen die Hände schmutzig zu machen. Die meisten von ihnen, weiß, alle von uns genug privilegiert genug, um Bargeld von unseren Eltern anzunehmen, um unsere mageren Stipendien aufzubessern.

„Wir schicken Praktikanten gerne in die Länder zurück, aus denen sie kommen“, erklärte die kanadische Personalchefin, als sie mir die Stelle anbot. Ich war bisher nur einmal in Indien gewesen. Als ich in den neunziger Jahren in Toronto aufwuchs, wurde mein Kontakt mit dem Mutterland durch die Freunde meiner Eltern und die konservative hinduistische Tempelgemeinschaft, der wir einst angehörten, gefiltert. Das Indien in meinem Kopf war ein vager Ort, an dem das einfache Leben über Modernität und Individualismus triumphierte und alle Gandhi verehrten. Es war ein fiktives Land, das von ahistorischen Nacherzählungen verzerrt wurde und von der Nostalgie anderer Menschen durchdrungen war.

Ich habe den Grund des Personalchefs, mir den Job vorzuziehen, nicht hinterfragt. Zum ersten Mal in meinem Leben wurde ich ernst genug genommen, um um die halbe Welt geflogen zu werden. Durch dieses Praktikum konnte ich meine Zulassung zum Jurastudium um ein ganzes Jahr verschieben. Wen kümmerte es, wenn sie mich als Diversity-Angestellten betrachteten?

Und so landete ich mitten im Monsun von Bombay, irgendwie überzeugt, dass ich, ein wahnhafter 22-Jähriger, im Land meiner Vorfahren gebraucht wurde, um dabei zu helfen, tief verwurzelte, systemische Probleme zu lösen, die in Tausenden von Jahren struktureller Gewalt und Hunderten von Jahren durchdrungen waren der Jahre des Kolonialismus.

Ich habe die relative Stärke des kanadischen Dollars gemolken und hatte während meines Praktikums eine tolle Zeit. Nach einigen Anfangsschwierigkeiten – wie der Suche nach einem Vermieter, der eine Wohnung an eine alleinstehende Frau vermietet – verliebte ich mich in Bombay. Meine Liebe war so stark, dass ich mich sogar entschied, die Stadt nicht mehr bei ihrem neuen Namen Mumbai zu nennen, aus Solidarität mit den Einheimischen, die sich den nationalistischen Versuchen der Hindus widersetzten, jede Straße, jedes Gebäude und jedes Kunststück umzubenennen. Ich sammelte eine vielseitige Gruppe von Freunden, Einheimischen und Ausländern gleichermaßen: Künstler, Typen aus der Filmindustrie, Journalisten, Junior-Mitarbeiter von McKinsey und gemeinnützige Mitarbeiter wie ich.

Bevor ich ging, verstand ich meine Gegenüberstellung von Braun nur mit Weiß und nichts weiter.

Ich aß butterartiges Pav Bhaji an Straßenhändlerständen und sorgfältig angerichtete Mezze-Platten in schicken Cafés, stöberte in Designerboutiquen und feilschte dann auf dem Markt um Fälschungen. In dem lebhaften Vorort Bandra, wo elegante Nachtclubs mit Namen wie Zenzi oder Poison zwischen Bungalows im Kolonialstil und Hochhäusern versteckt waren, mietete ich eine Wohnung, nur einen kurzen Spaziergang vom Haus des internationalen Superstars Shah Rukh Khan entfernt.

An Tagen, an denen ich unterwegs war, marschierten meine Expat-Freunde und ich selbstbewusst in Fünf-Sterne-Hotels, stürmten durch Metalldetektoren, vorbei an Sicherheitskräften, nur um das Badezimmer in der klimatisierten Lobby zu benutzen, ohne das Zögern meiner indischen NGO-Kollegen zu registrieren das Gleiche tun.

Erst Jahre später, als ich an einem Romanmanuskript arbeitete, wurde es später So große Träumedass ich wirklich angefangen habe, die ganze Erfahrung auszupacken.

*

Nach diesem ersten Praktikum fühlte ich mich so zu Bombay hingezogen, dass ich im nächsten Sommer zurückkehrte, um bei einer Menschenrechtsorganisation zu arbeiten.

Kaum zwei Monate nach Beginn dieses zweiten Praktikums wütete ein Großbrand in einem Slum namens Behrampada in Bombay. Berichten zufolge wurden bei dem Brand fast dreihundert Hütten zerstört. Drei Menschen starben, 29 Menschen wurden verletzt und 2.500 Menschen wurden obdachlos. Beamte konnten die Ursache des Feuers nicht ermitteln, aber Anwohner und Befürworter von Wohnrechten behaupteten, ein schlechtes Spiel begangen zu haben, und zeigten mit dem Finger auf private Entwickler, die ein Stück dieser erstklassigen Immobilie wollten. Einige Medienberichte deuten darauf hin, dass sich das Feuer zufällig ausbreitete, nachdem ein Kochfeuer mehrere benachbarte Kochzylinder zum Explodieren gebracht hatte. Ich habe sogar eine Geschichte gelesen, in der behauptet wird, die Bewohner hätten das Feuer selbst gelegt, um einen bevorstehenden Abriss durch die Regierung abzuwehren.

Als ich nach Hause kam, dachte ich oft an Behrampada und das Feuer in den Slums, aber auf der anderen Seite der Welt hatte ich niemanden, mit dem ich sie sezieren konnte.

Es stellten sich die unmittelbaren Fragen: Was hat das Feuer wirklich verursacht? Wurde es bewusst eingestellt? Wenn ja, wer würde so etwas Sadistisches tun?

Und dann waren da noch die schwereren: Wie war das Leben für Menschen, die in einem Raum lebten, der ständig der Gefahr ausgesetzt war, aus kommerziellen Gründen enteignet zu werden? Welche Mythen tragen zu unseren Vorstellungen darüber bei, wer berechtigt ist, Land zu besetzen, und wer nicht?

Auf der anderen Seite der Welt von Bombay konnte ich auf keine dieser Fragen Antworten finden. Da habe ich mich an einem winterlichen Samstagmorgen für einen Kurs für kreatives Schreiben an der University of Toronto angemeldet.

Ich kehrte in das Land zurück, das meine Großeltern in der ersten Hälfte des 20. Jahrhunderts verlassen hatten, mit mehr Status, als sie sich je für ihre Enkel hätten erhoffen können.

Zunächst habe ich mit meiner Hauptfigur Rakhi angefangen und ihr ein Leben in Behrampada aufgebaut. Ich saß stundenlang im Café unter der Toronto Reference Library, Kanadas größter öffentlicher Präsenzbibliothek, recherchierte über Abrissvorhaben, Rechtsstreitigkeiten von öffentlichem Interesse und Sanierungsprogramme für Slums und füllte mein Gehirn mit Informationen über diese Geschichtenwelt, die ich erschuf. Antworten wichen mehr Fragen zu mehr Antworten und so weiter.

Obwohl ich nie herausgefunden habe, wer das Behrampada-Feuer im wirklichen Leben ausgelöst hat, habe ich Jahre damit verbracht, an diesen Fragen herumzukauen und die Antworten schließlich in das zu verwandeln, was schließlich wurde So große Träume.

*

Aber erst als ich ein vollständiges Manuskript hatte, wandten sich die Fragen, die ich an den Roman stellte, zwangsläufig mir selbst zu.

Es war die Figur Alex, der naive halbindische Auslandspraktikant, der mich zu diesem Punkt geführt hat. Warum war Alex in Indien? Was wollte er von seinem Praktikum? Wie sah er sich selbst im Verhältnis zu den Menschen um ihn herum? Bei dem Versuch, ihn zu verstehen, musste ich Mythen über meine eigene Identität konfrontieren.

In der Fiktion der südasiatischen Diaspora gibt es einen Tropus, der als „Die Rückkehr der Eingeborenen“ bekannt ist, in dem eine im Ausland geborene Generation sich mit ihrem Erbe im Heimatland ihrer Vorfahren verbindet. Während ich schrieb, stellte ich fest, dass sich dieses Thema für mich im wirklichen Leben abgespielt hatte.

Bevor ich ging, verstand ich meine Gegenüberstellung von Braun nur mit Weiß und nichts weiter. Unsere Identitätsmarker zu glätten, uns als Randgruppen zu zentrieren und diese Vorteile zu ernten, war eine Überlebenstechnik, die mir von meiner eigenen Diaspora-Gemeinschaft in Toronto vermittelt wurde. Nicht nur das, es wurde noch einmal verstärkt durch den kanadischen Personalchef, der mich überhaupt erst nach Bombay geschickt hat.

Bei näherer Betrachtung erwies sich diese Prämisse als falsch. Es gab so viel Geschichte und Identität, die ich mit mir trug: höhere Kaste, kürzlich angehäufter Familienreichtum, kanadische Staatsbürgerschaft, Mitgliedschaft in der dominierenden religiösen Gruppe, mittelbraune Hautfarbe. Es informierte mein tägliches Leben in Indien, ob ich darauf achtete oder nicht.

Dass ich im gemeinnützigen Sektor in Bombay arbeitete und lebte, als ich kaum Hindi (oder irgendeine andere indische Sprache) sprach, oder durch die Stadt galoppierte und mir Zugang zu Räumen verschaffte, die so vielen Menschen verwehrt waren (wie die Toiletten in das Taj-Hotel). Dass ich in das Land zurückgekehrt bin, das meine Großeltern in der ersten Hälfte des 20. Jahrhunderts hinterlassen haben, mit mehr Status, als sie sich je für ihre Enkel erhoffen konnten.

Schriftlich So große TräumeDas Stellen von Fragen über die Zerstörung von Slums, eine Erfahrung, die mir völlig fremd war, wurde zur Sondierung einer allumfassenden Erfahrung des Indianertums. Indem ich tiefer in die Geschichte eintauchte, um das Privileg meiner Vorfahren anzuerkennen, begann ich herauszufinden, wohin ich in diesem chaotischen Flickenteppich von Identität gehöre, einer Komplexität, die ich für den Rest meines Lebens weiter entwirren werde.

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so große Träume

So große Träume von Reema Patel ist über Ballantine Books erhältlich.

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