Wie Gemälde, die bei einem Kunstraub in einer Kleinstadt verloren gingen, 50 Jahre später wiedergefunden wurden

An einem Mittwochabend im Februar 1972, als Polizisten und Rettungskräfte in New Paltz, NY, zu einem Feuer strömten, schnappte sich jemand ein Paar Porträts aus dem 19. Jahrhundert eines wohlhabenden einheimischen Paares von einer historischen Gesellschaft anderswo in der Stadt.

Der Diebstahl führte auch zum Verlust von Dutzenden von Gegenständen, die etwa drei Jahrhunderte alt waren, darunter ein Gebetbuch, ein Pulverhorn und antike Waffen und Schwerter. Damals schätzte der Präsident der Gesellschaft den Wert der Gegenstände auf etwa 30.000 Dollar, eine Zahl, die seiner Meinung nach von dem sentimentalen Wert in den Schatten gestellt wurde, den sie der historischen Gemeinde boten, die etwa 85 Meilen nördlich von New York City liegt und im 17. Jahrhundert besiedelt wurde Jahrhundert von den Nachkommen französischer Protestanten.

Viele der Gegenstände wurden einige Wochen später in einem Secondhand-Laden in Manhattan geborgen, aber die Gemälde aus den 1820er Jahren – mürrische Porträts eines Mannes mit rosigen Wangen und gespitztem Mund und einer Frau mit einer Schnupftabakdose – waren nicht darunter.

In diesem Monat – mehr als 50 Jahre nach dem Diebstahl – die Das teilte das FBI mit dass die Porträts an die Gesellschaft, Historic Huguenot Street, zurückgegeben worden waren, teilweise dank der hartnäckigen Detektivarbeit zweier lokaler Spürnasen – eines Kurators und eines Bibliothekars.

Unmittelbar nachdem das Verbrechen stattfand, wurde es von Intrigen durchdrungen. Lokale Beamte spekulierten, dass das Feuer in einem Gebäude der Veterans of Foreign Wars mit dem Diebstahl in Verbindung gebracht wurde, eine Theorie, die in einer lokalen Zeitung Anklang fand. Während die Polizei auf das Feuer reagierte, „hatten die Räuber in der Huguenot Street freie Hand“, berichtete The Daily Freeman aus Kingston, NY.

Die Gemälde wurden von Ammi Phillips, einem berühmten Porträtmaler des 19. Jahrhunderts, in Öl gemalt und zeigten Dirck D. Wynkoop und seine Frau Annatje Eltinge, Schlüsselfiguren in der Geschichte von New Paltz. Mr. Wynkoop besaß Ackerland, das die amerikanischen Kolonisten während des Unabhängigkeitskrieges ernährt hatte. Er hatte eine dunklere Geschichte, die auch mit der des jungen Landes verflochten war: Er besaß Sklaven.

Für Carol Johnson, eine Bibliothekarin der Elting Memorial Library in New Paltz und Treuhänderin der Gesellschaft, hat der Diebstahl der Gemälde den Anwohnern die Chance genommen, zu erfahren, wie ihre Geschichte mit der umfassenderen Geschichte Amerikas zusammenhängt, mit Warzen und allem.

Als die Coronavirus-Pandemie im Jahr 2020 Einzug hielt, tat sich Frau Johnson mit Josephine Bloodgood, der Kuratorin der historischen Gesellschaft, zusammen, um eine Ausstellung über einen Mann namens Jacob Wynkoop zu erstellen, einen Zimmermann aus New Paltz, der zu den ersten schwarzen Männern in der Gemeinde gehörte zu wählen und die im Bürgerkrieg gekämpft haben. Jacob Wynkoops Vater war von Dirck D. Wynkoop versklavt worden.

Ihr gemeinsames Interesse an Jacob Wynkoop veranlasste Ms. Johnson und Ms. Bloodgood, einen Versuch zu wagen, das Rätsel um die fehlenden Gemälde zu lösen.

Ms. Johnson und Ms. Bloodgood waren mit einem Schwarz-Weiß-Postkartenbild der gestohlenen Porträts bewaffnet, das kurz nach dem Diebstahl an Kunsthändler verteilt worden war. Sie verglichen Notizen und Aufzeichnungen, stießen aber schnell auf eine Straßensperre: Die Gemälde waren ihres Wissens in dem halben Jahrhundert seit ihrer Entnahme einfach nicht aufgetaucht.

Eine Pause kam etwa im Juni 2020, als sie die Gemälde in einem Online-Katalog mit Werken von Mr. Phillips entdeckten. Dem Katalog zufolge handelte es sich bei den Porträts um nicht identifizierte Personen, die 2005 von Sotheby’s versteigert wurden.

„Es war ein Schock, dass sie da draußen in Sichtweite waren“, sagte Frau Bloodgood.

Nach dem Kauf eines Sotheby’s-Katalogs bei eBay bestätigte Frau Bloodgood, dass die Gemälde tatsächlich 2005 versteigert worden waren und dass sie für ungefähr 13.000 Dollar verkauft worden waren, ein dürftiger Betrag im Vergleich zu einigen der berühmteren Werke von Herrn Phillips .

Mit ihren Recherchen in der Hand kontaktierten die beiden Frauen das FBI, das ein Team hat, das sich der Kunstkriminalität widmet. Es hat Sotheby’s vorgeladen und den Namen des Käufers herausgefunden, der laut FBI und den Ermittlern nicht wusste, dass die Gemälde gestohlen worden waren. Der Käufer erklärte sich bereit, die Gemälde zu übergeben, sagten die Forscher, obwohl unklar sei, ob der Käufer eine Gegenleistung erhalten habe.

„Es ist so selten, Porträts von Personen aus dieser frühen Zeit zu haben, besonders für New Paltz“, sagte Ms. Bloodgood. „Wir freuen uns sehr, die Wynkoop-Porträts wieder in der Sammlung zu haben, wo sie wieder interpretiert werden können, um eine umfassendere Geschichte unserer Gemeinschaft und ihrer Beziehung zur reichen und komplizierten Geschichte unseres Landes zu erzählen.“

Die Forscher haben Sotheby’s nie um Hilfe gebeten. Die Namen des Paares waren auf der Rückseite der Gemälde. Ms. Johnson sagte, das hätte dem Auktionshaus genügend Informationen geben müssen, um zu wissen, dass die Gemälde gestohlen wurden.

„Wir konnten nicht verstehen, warum Sotheby’s seine Sorgfaltspflicht nicht erfüllt und diese Gemälde nicht nachgeschlagen hat“, sagte Frau Johnson. Sotheby’s reagierte nicht auf Nachrichten, in denen um einen Kommentar gebeten wurde.

Ein Mangel an Transparenz zwischen Auktionshäusern und der Wunsch, die Privatsphäre von Kunstkäufern und -verkäufern zu schützen, schaffen eine Kultur, in der Kunstdiebstahl gedeihen kann, sagte Erin Thompson, außerordentliche Professorin für Kunstkriminalität am John Jay College of Criminal Justice.

Dr. Thompson sagt, dass Auktionshäuser wie Sotheby’s und Christie’s argumentieren, dass Kunst oft unter heiklen Umständen verkauft wird – den „drei D“ von Tod, Scheidung und Schulden. Laut Dr. Thompson sind dies die Umstände, von denen die Auktionshäuser behaupten, dass sie um Privatsphäre bitten.

„Aus meiner Sicht – einer misstrauischen, zynischen Kunstkritikerin – schafft es die Möglichkeit, gestohlene oder geplünderte Gegenstände zu waschen, wie es bei diesen anscheinend passiert ist“, sagte sie und fügte hinzu, es sei unklar, welche Papiere Sotheby’s mit den Gemälden erhalten habe. „Wer weiß, wie überzeugend dieser Papierkram ist oder was das Auktionshaus verlangt hat?“

Das FBI war nicht zu erreichen. Ms. Johnson und Ms. Bloodgood sagten, ein Agent habe ihnen mitgeteilt, dass die Verjährungsfrist abgelaufen sei. Obwohl die Gemälde wieder in den Händen der historischen Gesellschaft sind, was das Hauptziel von Ms. Johnson und Ms. Bloodgood war, haben die Frauen immer noch nicht das Rätsel gelöst, wer sie überhaupt genommen hat.

Sie planen, dieser Frage weiter nachzugehen, während sie versuchen, andere bei dem Diebstahl verlorene Gegenstände zu finden.

Jack Beg beigetragene Forschung.

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