“Wie schnell ist T. rex gelaufen?” und andere Fragen zu Dinosauriern, die in einem neuen Buch untersucht werden: NPR


Wie schnell lief T. rex?

Princeton University Press

Wie schnell lief T. rex?

Princeton University Press

Welche Farbe hatten die Dinosaurier? Beim Betrachten der Jurassic-Park-Filme scheint die Antwort klar: grau, braun oder bestenfalls mattgrün.

In einem neuen Buch fragt der britische Paläontologe David Hone trocken: „Gab es jemals eine Reihe von Tieren mit langweiligeren Farben als in diesen Filmen?“

Im Wie schnell lief T. rex?, Hone stellt den Rekord klar. Einige Dinosaurier trugen rote, weiße oder schillernde schwarze Farben und zeigten Muster aus bunten Flecken, Flecken oder Streifen. Ein kleiner Dinosaurier namens Sinosauropteryx aus China wird beispielsweise als „Ingwer mit weißen Streifen“ beschrieben.

Wie rekonstruieren Wissenschaftler Farben von Tieren, die seit 65 Millionen Jahren ausgestorben sind (mit Ausnahme von Vögeln, und mehr dazu gleich)? Der Schlüssel, erklärt Hone, sind „Pigmentpakete“, sogenannte Melanosomen, die in Zellen vorkommen. Viele lebende Tiere, einschließlich Menschen, haben Melanosomen und sie werden auch in Felsformationen gefunden, die konservierte Dinosaurierhäute oder -federn enthalten. Es ist ein außerordentliches Glück, dass die Form eines Melanosoms genau seinen Farbtyp widerspiegelt: “Obwohl die fossilen Melanosomen jetzt keine Farbe haben, wissen wir, was sie hätten haben sollen, und daraus können wir die Farben errechnen.”

Hone machte sich daran, ein Buch zu schreiben, das das, was noch nicht über Dinosaurier bekannt ist, ebenso betont wie das, was bekannt ist. (In Bezug auf den Titel, wie schnell T. rex lief, ist eine der Unbekannten.) Er erreicht dieses Gleichgewicht wunderbar. Der Band ist vollgepackt mit packenden Beschreibungen der Fortschritte in der Dinosaurierwissenschaft und dient gleichzeitig als Handbuch für alle, die zentrale Lücken in unserem Wissen identifizieren möchten. In Bezug auf Farbinformationen beklagt er beispielsweise die „frustrierend unvollständige“ Natur der Daten: Ob Farben gedämpft oder hell waren, ist unklar – und bisher wurden nur etwa sechs Dinosaurier untersucht. Wir haben keine Vorstellung von der Bandbreite der Farbvariationen zwischen Arten, Geschlechtern oder Individuen im Laufe der Zeit.

Obwohl ich davon begeistert bin, fast jedes Tier zu beobachten oder etwas über es zu lernen, ist mir das Dinosaurierfieber in der Kindheit oder im Erwachsenenalter irgendwie entgangen – bis jetzt. Ich war fasziniert von Hones einladender Art, alles von den Grundlagen bis zu den fortgeschritteneren Aspekten der Dinosaurierwissenschaft darzulegen.

Während ihrer Herrschaft auf der Erde lebten Dinosaurier – etwa 1.500 Arten von ihnen – in fast jedem Ökosystem der Erde. Obwohl das Stereotyp tropischer Sumpflebewesen fest in der Populärkultur verankert ist, lebten Dinosaurier tatsächlich „auf Bergen, in Wüsten, Seen und Küsten, gemäßigten und Nadelwäldern und bei allen möglichen Temperaturen, Regenfällen, Schnee, Winden und andere Schwankungen sowohl im Klima als auch im Wetter.”

Dinosaurier werden in drei Typen oder Kladen unterteilt. Theropoden sind zweibeinige, oft fleischfressende Dinosaurier, darunter Tyrannosaurus und Velociraptor. Sauropodomorphe wie Brontosaurus und Brachiosaurus gingen auf allen Vieren und hatten riesige Körper und lange Hälse. Ornithischianer sind Pflanzenfresser, die oft knöcherne Platten und Kämme aufweisen, darunter Stegosaurus und Triceratops.

Wie lange dauerte die Herrschaft der Dinosaurier? Hier biete ich eine Beschwerde an. Hone sagt an verschiedenen Stellen, dass Dinosaurier „etwas 130 Millionen Jahre“, 150 Millionen Jahre oder „etwa 180 Millionen Jahre lang“ existierten. Eine unerklärliche Diskrepanz von 50 Millionen Jahren ist nicht einmal in einem Buch über etwas, was in der Dinosaurierwissenschaft nicht vollständig bekannt ist, trivial und verwirrt den Leser.

Aber wenn er in die Details eintaucht, ist Hone großartig. Neben dem Erscheinungsbild von Dinosauriern behandelt er Aussterben, Ursprünge, Erhaltung, Vielfalt, Evolutionsmuster, Lebensräume, Anatomie, Mechanik, Physiologie, Bedeckung, Fortpflanzung, Verhalten, Ökologie, Nachkommen von Dinosauriern und sich ändernde Aspekte von Forschung und Kommunikation. Es ist schwierig, hier Favoriten auszuwählen, aber das Kapitel über die Fortpflanzung war eines der überwältigendsten.

Hone fügt in dieses Kapitel ein Bild ein, das er selbst in China aufgenommen hat, von einem hässlichen Eiernest, das von einem riesigen Oviraptorosaurier kuratiert wurde. Die Bildunterschrift unterstreicht, was wir auf dem Foto sehen können: „Die Eier werden in mehreren Schichten in einem Ring gelegt und das Tier saß wahrscheinlich in der Mitte.“ Es liegt eine Ironie in der Tatsache, dass dieser Dinosaurier die elterliche Fürsorge für die Eier zeigt: “Oviraptorosaurier” bedeutet “Eierdieb”. Als Forscher zum ersten Mal Skelette dieses Dinosauriers in Verbindung mit Eiern entdeckten, ging man davon aus, dass sie von den Eiern anderer Dinosaurier fraßen und nicht brüteten. Dinosaurier, die Titanosaurier genannt werden, brüteten anscheinend nicht, sondern erwärmten die Eier, gemessen an der Lage ihrer Eibetten und der Zusammensetzung der Eierschalen, durch vulkanische Hitze. Dieses Verhalten sei „völlig unerwartet“, bemerkt Hone.

Es gibt vieles, was wir über die Fortpflanzungsbiologie der Dinosaurier noch nicht verstehen. Hat das Weibchen oder das Männchen auf den Eiern gesessen oder haben sie sich vertauscht? Hone geht ein wenig auf die Momente der Paarung zurück und zeigt wieder etwas trockenen Humor: „Wie um alles in der Welt soll man zwei plumpe und sehr stachelige Ankylosaurier zusammenbringen oder einige der riesigen, mehrere Tonnen schweren zweibeinigen Theropoden oder die größten von ihnen Sauropoden?”

Zehntausend Dinosaurierarten leben heute: die Vögel natürlich. Hone hat viel über den Ursprung der Vogellinie zu sagen und balanciert erneut starke Beweise mit offenen Fragen aus. Vögel und Dinosaurier existierten ungefähr 100 Millionen Jahre lang nebeneinander, daher wissen wir, dass Vögel nicht erst nach dem berühmten Aussterbeereignis vor 65 Millionen Jahren entstanden sind. Fliegende Reptilien, Flugsaurier genannt, und die Nicht-Vogel-Dinosaurier verschwanden zu diesem Zeitpunkt alle, ebenso wie eine „sehr große Anzahl“ von Vogellinien. Die überlebenden Vögel waren die Arten, die größtenteils auf den Boden beschränkt, aber immer noch flugfähig waren, was anscheinend darauf hindeutet, dass Baumvögel einen stärkeren Lebensraumverlust erlitten.

Und was ist mit diesem Aussterbeereignis? Ja, der Asteroid, der die mexikanische Halbinsel Yucatan getroffen hat, bleibt der führende Anwärter auf die Erklärung des Dinosaurierverlusts. Aber Hone verkompliziert diese Geschichte auf faszinierende Weise. Er wirft die Möglichkeit auf, dass, wenn der Asteroid “ohne einen einzigen Kratzer an der Erde vorbeigesegelt wäre”, die Dinosaurier ohnehin ausgestorben wären, weil sie bereits ums Überleben in einer durch frühere Vulkanausbrüche stark veränderten Welt kämpften.

Versteckt am Ende des Buches, hinter dem Referenzabschnitt, ist eine Bitte von Hone an die Leser, eine kurze Online-Umfrage auszufüllen, um herauszufinden, wer vielleicht inspiriert wurde, mehr über Dinosaurier zu erfahren. „Nachzuverfolgen, welche Auswirkungen meine Arbeit auf die breite Öffentlichkeit hat, hilft mir, weiterzumachen“, bemerkt Hone. Ich sage voraus, dass er sehr bald viele gute Neuigkeiten hören wird.

Barbara J. King ist emeritierte biologische Anthropologin bei William & Mary. Die besten Freunde der Tiere: Mitgefühl für Tiere in Gefangenschaft einsetzen ist ihr siebtes Buch. Finde sie auf Twitter @bjkingape

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